NFV ontkoppelt netwerkfuncties van toepassingsgerichte hardware en plaatst ze in virtuele servers, waar meerdere functies binnen een enkele fysieke server worden samengevoegd. Deze aanpak bespaart kosten en beperkt de behoefte aan verplaatsings- en onderhoudskosten, doordat toepassingsgerichte netwerkhardware vervangen wordt door virtuele apparatuur.

Netwerkbeheerders kunnen op deze manier orchestratie- en beheerfuncties regelen via een besturingssysteem dat virtuele apparaten binnen een netwerk coördineert. Net als virtuele machines, kunnen virtuele apparaten op basis van de behoeftes van het netwerk geselecteerd en ingezet worden.

Als een klant een nieuwe netwerkfunctie wil toevoegen, kan de dienstverlener simpelweg een nieuwe virtuele machine aanmaken om deze functie uit te voeren. En als de netwerkfunctie niet meer nodig is, kan deze net zo makkelijk weer worden verwijderd.

Zo kan een provider bijvoorbeeld encryptiesoftware op een gestandaardiseerde server of switch implementeren in plaats van hiervoor nieuwe hardware aan te moeten schaffen.

Deze virtualisatie van netwerkfuncties zorgt ervoor dat netwerkbeheerders minder afhankelijk zijn van hardware. Het verbetert ook de schaalbaarheid, de benutting van bronnen (omdat een virtuele machine vrijgemaakt kan worden voor een andere applicatie als een softwareapplicatie op de desbetreffende Virtuele Machine (VM) niet meer nodig is) en de aanpasbaarheid van het hele netwerk. NFV moet niet worden verward met een virtueel netwerk, omdat NFV, als technologisch concept, alleen netwerkfuncties virtualiseert en niet het hele netwerk. Het is ook belangrijk om onderscheid te maken tussen NFV en een virtual network function (VNF), een term waarmee normaal gezien een netwerkfunctie beschreven wordt die onderdeel is van software op een VM.

NFV heeft een aantal voordelen, zoals:

  • Er is minder ruimte nodig voor netwerkapparatuur
  • Het netwerk verbruikt minder stroom
  • Lagere kosten van het netwerkonderhoud
  • Eenvoudigere en snellere netwerkupgrades

IT-infrastructuur wordt al jaren gevirtualiseerd. Om gelijke tred te houden met technologische veranderingen, is het virtualiseren van het netwerk voor beheerders de meest logische vervolgstap. Applicaties belasten de bandbreedte, flexibiliteit en snelheid van netwerken, maar het uitbreiden van een netwerk om toenemend verkeer op te kunnen vangen, behoort voor de meeste beheerders niet tot de mogelijkheden, omdat het simpelweg te duur is. Tegelijkertijd is het niet realistisch om voor een enkele toepassing applicatiegerichte hardware te kopen, aan te leggen en te configureren, die vervolgens minstens 8 tot 10 jaar gebruikt moet worden om het rendement op investeringen redelijk te houden. Doordat NFV programmeerbaar is via software, zijn het netwerk en de kernfuncties ervan flexibeler en beter te beheren.
Dankzij de Wet van Moore kunnen netwerkfuncties die vroeger alleen mogelijk waren via zeer gespecialiseerde hardware en software nu volledig in software geïmplementeerd worden, waardoor het netwerklandschap voor carriers, dienstverleners en beheerders drastisch verandert.

Neem bijvoorbeeld een bank met verschillende locaties. De kapitaalkosten worden dankzij NFV onmiddellijk verlaagd, omdat de bank minder, goedkopere en minder vaak hardware hoeft aan te schaffen. Tegelijkertijd zorgt NFV ook voor lagere operationele kosten, omdat er minder fysieke ruimte en stroomvoorzieningen nodig zijn.
In plaats van te investeren in hardware, betaalt de bank alleen licentiekosten voor de virtuele apparatuur die zich in de bankfilialen bevindt. En mochten de zakelijke behoeftes gaandeweg veranderen—door bijvoorbeeld een verandering in het gedrag van klanten, de locatie van bankfilialen of de introductie van nieuwe bancaire diensten—kan de bank gemakkelijk het netwerk uitbreiden of inperken door alleen de op dat moment benodigde netwerkdiensten in te zetten.

NFV is onderdeel van de grote hoeveelheid aan veranderingen met betrekking tot de manier waarop hardware en software binnen een netwerk functioneren en met elkaar samenwerken. Naast SDN, creëert NFV een omgeving die in hoge mate geautomatiseerd kan worden en tal van programmeerbare mogelijkheden biedt. NFV biedt carriers en dienstverleners ook de mogelijkheid om een meer klantgerichte netwerkinfrastructuur te implementeren die zich dynamisch aanpast aan de wensen en behoeftes van de klant. Grote netwerkbeheerders wenden zich tot NFV vanwege de programmeerbaarheid en open standaarden. Bovendien zijn ze zo niet meer afhankelijk van de gesloten netwerkstructuur van een enkele fabrikant.